El microtomo es un instrumento usado en microscopía que realiza cortes muy finos y precisos de las muestras que se quieren observar al microscopio, de este modo la luz atraviesa la muestra colocada en el portaobjetos y llegará hasta el ocular permitiendo su observación. El micrótomo tiene una rueda micrométrica para fijar con precisión y el grosor de la muestra. El corte se realiza con una cuchilla que se acopla en la parte superior.

Los microtomos utilizan cuchillas de acero, vidrio o diamante, dependiendo del tipo de muestra que se esté cortado en lonjas y del grosor deseado de las secciones del corte. Las cuchillas de acero se utilizan para preparar secciones de tejidos blandos animales o vegetales para estudios en el contexto de la histología o de la industria como corcho, madera balsa y otros como arcillas húmedas, gelatinas densas, poliestireno expandido para microscopía de luz. Las cuchillas de vidrio se utilizan para preparar secciones para microscopía de luz y para cortar secciones muy delgadas para microscopía electrónica. Las cuchillas de diamante (de grado industrial) son utilizadas para cortar materiales duros como el hueso, los dientes y materia vegetal como, maderas duras, etc. Tanto para microscopía de luz como para microscopía electrónica.

Se consideran cinco tipos de micrótomos: el de deslizamiento, el tipo Minot o rotatorio, el de congelación, el de balanceo, y el de cortes ultra delgados. Estos tipos pueden ser subdivididos según si las cuchillas son móviles o fijas, o también según el plano de sección sea vertical u horizontal.

• Micrótomo de deslizamiento: fueron introducidos por Adams en 1798.En este caso la pieza queda fija mientras la cuchilla se desliza por unas guías especiales merced a un soporte al que se sujeta la cuchilla con unos tornillos.

• Tipo Minot: en este caso la cuchilla queda fija y es la pieza la que se desliza sujeta a una platina, ésta se desliza verticalmente cuando se hace girar una manija. Permite obtener cortes seriados en forma de cinta. Fue inventado por Minot en 1885-1886, y en forma independiente por Pfeiffer en 1886.

• Tipo de balanceo: fue inventado por Caldewell y Tretall en 1881, y después mejorado por Darwin en 1885. Es el más simple de todos los micrótomos; el bloque del tejido se monta en el extremo de un brazo móvil de resorte y la cuchilla se mantiene rígida en posición horizontal con el filo hacia arriba y ligeramente inclinada hacia el bloque. Este micrótomo se usa ampliamente en el Reino Unido. Fue iniciado en 1848 por Quecket.

• Tipo ultramicrotomo (para cortes ultra delgados): Se utiliza para cortes de 500 a 1200 amstroms de espesor. Se utiliza expansión térmica para hacer avanzar el bloque, se utiliza un mecanismo de avance por palancas mecánicas.

• Crióstato: consta de un micrótomo tipo Minot incluido en una cámara de congelación. El volante de inercia que controla la realización del corte permanece en el exterior, mientras que la cuchilla y el mecanismo de avance están situados dentro de la cámara fría (normalmente a 20º C). Pese a la disposición horizontal de la cuchilla, la obtención de secciones seriadas es posible gracias a la existencia de un sistema anti-enrollamiento que obliga al corte a deslizarse sobre la superficie de la cuchilla. En los modelos más modernos es posible optar por el corte manual o motorizado, así como enfriar rápidamente la muestra a 60º C gracias a la existencia de una placa de congelación instantánea.


Frente al micrótomo convencional de congelación, el crióstato posee la gran ventaja de permitir la obtención de cortes mucho más delgados (por lo general de 4 µm y, en manos experimentadas, hasta 2 µm).

Los cortes de parafina se extienden, al obtenerlos del micrótomo, en agua tibia contenida en un baño maría de flotación. En ese mismo agua se introducen portaobjetos, previamente desengrasados, y, con la ayuda de una aguja histológica, se colocan los cortes sobre el portaobjetos y a continuación se levanta.

Rutina de mantenimiento Preventivo planificado
Frecuencia: semestral.

1. Inspeccionar las condiciones ambientales en las que se encuentra el equipo (cuidar que el equipo tenga su protector de polvo). Ya sea en funcionamiento o en almacenamiento. Los aspectos que se recomiendan evaluar son: humedad, exposición a vibraciones, presencia de polvo, seguridad de instalación y temperatura.
2. Efectuar limpieza integral externa (limpiar meticulosamente las guías del bloque porta cuchillas, utilizar bencina).
3. Lubricar guías del bloque porta cuchillas con vaselina.
4. Lubricar guía del carro porta objetos.
5. Lubricar el eje de la manivela con aceite.
6. Verificar estado de piezas móviles por desgaste.
7. Verificar estado del micrómetro.
8. Verificar funcionamiento del equipo.

Recomendaciones
1. Completar la ejecución de la rutina con el manual del fabricante, si éste está disponible.
2. Cualquier anormalidad o no cumplimiento de estas condiciones, debe ser notificado como observación en la rutina.